La biodiversità è la varietà della vita in tutte le sue forme. I biomi sono sistemi ambientali complessi, di ampia estensione geografica, costituiti da un insieme di ecosistemi

Tradizionalmente, gli economisti ambientali e delle risorse studiavano le risorse della natura, come la pesca, le foreste, i laghi, le aree di aerazione, le acque costiere, i minerali e i combustibili fossili.

Per l'economia della biodiversità, risulta utile pensare alla biosfera invece in termini di costituenti che chiamiamo ecosistemi.

Gli ecosistemi combinano l'ambiente abiotico con le comunità biologiche (piante, animali, funghi, microrganismi) per formare unità funzionali auto-organizzanti e rigenerative, con cui si intendono combinazioni di forme di vita che controllano flussi come quello di energia (ad esempio fotosintesi), nutrienti ( es. fissazione dell'azoto) e materia organica (es. decomposizione dei rifiuti organici).

Gli ecosistemi sono beni capitali e si deprezzano se vengono utilizzati in modo improprio o vengono utilizzati in modo eccessivo.

L’ecosistema, inteso come un bene economico, ha delle importanti limitazioni: (i) l'ammortamento è in molti casi irreversibile (o nella migliore delle ipotesi i sistemi impiegano molto tempo per riprendersi); (ii) non è possibile replicare un ecosistema impoverito o degradato; e (iii) gli ecosistemi possono collassare bruscamente, senza molto preavviso.

Gli ecosistemi differiscono enormemente a seconda di una serie di fattori, come la geologia sottostante, il clima, i nutrienti e lo stato chimico del suolo, l'idrologia, i venti dominanti e la stagione. Circa l'85% delle specie vegetali vive interamente entro poco più di un terzo della superficie terrestre della Terra. Alcuni ecosistemi hanno una elevata biodiversità, come le foreste pluviali tropicali, mentre altri hanno una bassa diversità come gli ecosistemi polari.

La biodiversità è la varietà della vita in tutte le sue forme, motivo per cui non è raro considerare la biodiversità come il numero di specie di organismi che abitano la Terra.

Le reazioni chimiche delle piante, degli animali, dei batteri e dei funghi della Terra sostengono la vita convertendo la luce solare e i nutrienti in cibo, energia e elementi costitutivi della vita, oltre a riciclare i rifiuti. Le attività di questi organismi sono spesso sia silenziose che nascoste alla vista, ma consentono agli ecosistemi di funzionare e forniscono una moltitudine di servizi su cui facciamo affidamento.

La biodiversità è la chiave dei processi che governano gli ecosistemi.

La biodiversità in una zona umida che filtra l'acqua in modo efficace differisce dalla biodiversità necessaria in un bosco che fornisce legname, che a sua volta differisce dalla biodiversità in una prateria che sostiene la fauna selvatica. In ogni caso, la produttività dell'ecosistema è determinata dalla struttura delle radici, dalla biomassa fuori terra, dall'esposizione delle foglie, dalla qualità del suolo, dall'architettura della chioma e dalla produzione e composizione del legno.

La biodiversità è quindi una caratteristica multiforme degli ecosistemi.

I singoli attori negli ecosistemi includono organismi che impollinano, si decompongono, filtrano, trasportano, ridistribuiscono, puliscono, fissano i gas e così via. Quasi tutti gli organismi che aiutano a produrre tali servizi sono nascosti alla vista (un grammo di terreno può contenere fino a 10 miliardi di cellule batteriche). Ma le loro attività consentono agli ecosistemi di mantenere una libreria genetica, preservare e rigenerare il suolo, fissare azoto e carbonio, riciclare i nutrienti, controllare le inondazioni, mitigare la siccità, filtrare gli inquinanti, assimilare i rifiuti, impollinare le colture, far funzionare il ciclo idrologico e mantenere la composizione gassosa dell’atmosfera.

Alcuni ecosistemi sono di dimensioni quasi continentali (la foresta pluviale amazzonica), ci sono quelli che coprono regioni (il bacino del fiume Ganga-Brahmaputra), molti sono isole vulcaniche (le isole che comprendono la Micronesia), altri coinvolgono gruppi di città (micro-bacini idrografici in gli altopiani etiopi), mentre altri ancora sono confinati in un villaggio.

Dal Micro al Macro  (Dasgupta, P. (2021), The Economics of Biodiversity: The Dasgupta Review. (London: HM Treasury)) - clicca sull'immagine per ingrandire

Che cos’è un bioma?

I biomi si riferiscono alle grandi e distinte comunità biologiche che si sono formate sul pianeta in risposta ad ambienti fisici simili.

Sono caratterizzati dalle più comuni forme di crescita delle piante distribuite su vaste aree geografiche. Un bioma può quindi occupare regioni disgiunte, indicando risposte a temperature e precipitazioni simili. Alcuni ricercatori hanno compilato un elenco composto da nove biomi terrestri: foresta pluviale tropicale, foresta tropicale stagionale e savana, deserto, praterie temperate, arbusti e boschi temperati, foresta decidua temperata, foresta sempreverde temperata , foresta boreale e tundra.

Le foreste pluviali tropicali sono di particolare interesse per l'economia della biodiversità, poiché contengono circa il 50% delle specie della Terra e circa il 40% della riserva terrestre di carbonio in poco più del 10% della copertura vegetale terrestre. Il disboscamento e la conversione delle foreste pluviali in pascoli e terreni coltivati ​​hanno alterato circa il 50% del bioma.

In contrasto con il suolo povero caratteristico delle foreste pluviali tropicali, i terreni delle praterie temperate sono fertili a causa di un accumulo di ricca materia organica che l'esteso apparato radicale delle erbe lascia dietro di sé. Di conseguenza, la maggior parte delle fertili praterie del Nord America e dell'Eurasia sono state convertite allo sviluppo agricolo e pastorale.

Se vengono osservati più da vicino, i biomi stessi sono un mosaico di paesaggi distinti, ciascuno quando guardato più da vicino, si scopre essere un mosaico di paesaggi ancora più piccoli, una caratteristica nota come "frattale".

Negli ultimi 150-200 anni, i cambiamenti nell'uso del suolo hanno trasformato la superficie terrestre.

Circa il 60% è stato alterato, principalmente dall'agricoltura, dalla silvicoltura, dal pascolo del bestiame, dalle miniere e dalle cave, e una quantità minore (2-3%) dallo sviluppo urbano e dai corridoi di trasporto.

 

Dasgupta, P. (2021), The Economics of Biodiversity: The Dasgupta Review. (London: HM Treasury)