La biodiversità agricola è fondamentale per la produzione di alimenti e altri prodotti agricoli. Il suo utilizzo migliora la sicurezza alimentare e la nutrizione e aiuta gli agricoltori ad adattarsi ai cambiamenti climatici

Come l'acqua e l'aria, la biodiversità agricola è una risorsa fondamentale.

La biodiversità agricola include i diversi ecosistemi, le specie e la variabilità genetica che contribuiscono alla produzione alimentare. Alcune componenti della biodiversità agricola, come le razze di bestiame e le varietà di colture, sono gestite attivamente da agricoltori e scienziati. Altri, come i microbi del suolo e molti impollinatori, forniscono servizi preziosi senza essere gestiti attivamente.

L'agricoltura dipende dalla diversità di relativamente poche specie animali e vegetali. Sono state identificate circa 250000 specie di piante, 7000 delle quali possono essere utilizzate come cibo. Ma solo 150 colture vengono coltivate su scala significativa in tutto il mondo e solo tre (mais, grano e riso) forniscono quasi il 60% delle proteine e delle calorie nella dieta umana.

Data la forte dipendenza da poche specie alimentari, l'umanità fa affidamento sulla diversità all'interno di queste specie per sopravvivere. Questa diversità può essere considerevole. Ad esempio, ci sono decine di migliaia di diverse varietà di riso, sviluppate dagli agricoltori nel corso dei millenni. L'International Rice Research Institute nelle Filippine detiene circa 110.000 campioni di diverse varietà di riso in celle frigorifere. Le varietà di raccolto possono differire per altezza della pianta, la resa, le dimensione oppure qualità nutrizionali, ecc.

In natura, la biodiversità è il risultato della selezione naturale: l'evoluzione di animali e piante per affrontare le sfide del loro ambiente. Sul campo, questo è il risultato di migliaia di anni di attività umana. Inoltre, è stata creata una straordinaria biodiversità agricola attraverso l'attenta selezione di tratti utili da parte di agricoltori, coltivatori di piante e ricercatori.

L'uso della biodiversità è la chiave per avere un'agricoltura produttiva. Gli agricoltori richiedono continuamente nuove varietà di piante in grado di produrre rese elevate in diverse circostanze ambientali senza dover utilizzare grandi quantità di fertilizzanti e altri prodotti chimici.

Gli allevatori hanno anche bisogno di un ampio pool genetico a cui attingere se vogliono migliorare le caratteristiche dei loro animali in condizioni mutevoli. Le razze tradizionali, adatte alle condizioni locali, sopravvivono ai periodi di siccità e sofferenza meglio delle razze esotiche e, quindi, spesso offrono agli agricoltori poveri una migliore protezione contro la fame.

La diversità agricola è alla base della diversità alimentare, in quanto contribuisce a una minore mortalità, una maggiore longevità e una diminuzione delle malattie normalmente associate al benessere, come l'obesità, le malattie cardiache e il diabete.

Un altro vantaggio della biodiversità agricola è in qualche modo intangibile e difficile da quantificare, ma non per questo meno importante. Si riferisce al senso di orgoglio e identità nazionale che sorge quando le persone arrivano a comprendere il valore dei loro cibi tradizionali nativi.

Un altro vantaggio della biodiversità agricola è che ammortizza i raccolti. I raccolti totali possono essere inferiori in un sistema produttivo diversificato, ma più stabili di anno in anno. Questo è adatto ai piccoli agricoltori delle zone rurali, che cercano di ridurre al minimo il rischio - assicurando che ci sarà sempre del cibo per le loro famiglie - piuttosto che massimizzare la produttività.

Biosicurezza e agricoltura

Per oltre 10.000 anni, gli agricoltori hanno selezionato e conservato i loro migliori semi e animali per la riproduzione in modo che le generazioni future di varietà vegetali e razze animali avrebbero qualità migliori in termini di dimensioni, gusto, tasso di crescita o resa. Negli ultimi anni, nuove tecniche, chiamate biotecnologie, hanno consentito agli scienziati di modificare piante, animali e microrganismi a ritmi più rapidi rispetto a quanto possibile con i metodi convenzionali.

Gli scienziati possono prendere un singolo gene da una cellula vegetale o animale o da un batterio e inserirlo in un'altra cellula vegetale o animale ottenendo un organismo vivente modificato (LMO). Gli LMO sono comunemente noti come organismi geneticamente modificati (OGM), anche se LMO e OGM hanno definizioni diverse.

Sebbene la moderna biotecnologia possa potenzialmente migliorare il benessere umano, ad esempio migliorando la produttività agricola, vi è preoccupazione per i possibili rischi che gli LMO possono rappresentare per la biodiversità e la salute umana.

In risposta, i leader mondiali hanno adottato il Protocollo di Cartagena sulla biosicurezza, un accordo supplementare alla Convenzione sulla diversità biologica. Il Protocollo lavora per proteggere la biodiversità incoraggiando il trasferimento, la manipolazione e l'uso sicuri degli LMO. Lo fa stabilendo regole e procedure per regolamentare l'importazione e l'esportazione di LMO da un paese all'altro.

Il protocollo descrive due procedure principali. Uno è per gli LMO destinati all'introduzione diretta nell'ambiente, come pesci vivi e semi. Si chiama procedura Advance Informed Agreement (AIA). L'altro è per gli OMP utilizzati per alimenti, mangimi o lavorazione (LMO-FFP), come i pomodori. Nella prima procedura, i paesi devono valutare se gli LMO potrebbero comportare dei rischi.

 

Con l'avvento dell'agricoltura moderna, un numero incalcolabile di varietà di colture adattate localmente è stato sostituito da varietà moderne geneticamente uniformi e ad alto rendimento. In Cina, ad esempio, tra il 1949 e il 1970, il numero di varietà di grano coltivate dagli agricoltori è sceso da circa 10 000 a 1 000.

Gli agricoltori in India una volta coltivavano 30 000 varietà di riso. Oggi, il 75% del raccolto di riso indiano proviene da sole 10 varietà.

L'estinzione è un processo naturale. Le specie sono emerse, fiorite e si sono estinte nel corso dei secoli. Ciò che è allarmante è che, a causa principalmente dell'attività umana, il tasso di estinzione odierno è migliaia di volte superiore a quello con cui compaiono nuove specie. Questo minaccia i sistemi di sostentamento vitale del nostro pianeta.

 

L'impatto del cambiamento climatico

Con l'aumento della popolazione umana nel mondo, i problemi ambientali si stanno intensificando. Il cambiamento climatico può provocare cambiamenti drastici negli ecosistemi mondiali e minaccia di destabilizzare i modelli meteorologici, portando ad un aumento dell'incidenza di forti tempeste e siccità.

La biodiversità agricola è la nostra migliore speranza per affrontare la minaccia che il cambiamento climatico rappresenta per l'agricoltura. I sistemi di allevamento dovranno sicuramente adattarsi al mutare dei modelli meteorologici.

L'utilizzo della biodiversità agricola per sviluppare varietà di colture in grado di resistere alle alte temperature o che tollerano la siccità potrebbe aiutare gli agricoltori ad affrontare gli effetti del cambiamento climatico, consentendo loro di coltivare anche quando le condizioni diventano più difficili.

La cattiva notizia è che il cambiamento climatico avrà un impatto su ciò che coltiviamo e su dove lo coltiviamo. Le conseguenze potrebbero essere disastrose per le persone che vivono nelle regioni più vulnerabili del mondo. Recenti ricerche hanno scoperto che entro il 2055 più della metà delle 43 colture studiate - compresi i cereali come il grano, la segale e l'avena - perderanno terreni adatti alla loro coltivazione. Questa perdita sarà particolarmente grande nell'Africa subsahariana e nei Caraibi.

 

Youth and united nations global alliance, The youthguide to biodiversity