Il francese Robert Albert Charles Esnault-Pelterie è considerato uno dei pioniere del volo spaziale e uno dei fondatori della missilistica e astronautica moderna.

 

 

 

Nei primi anni del novecento molti scienziati e appassionati avevano iniziato a guardare verso la Luna e lo Spazio e stavano pensando ad un mezzo per uscire dalla propria culla. C’era chi lavorava in solitaria oppure c’erano coloro che si associarono. In conclusione ogni nazione aveva il proprio pioniere.

Oltre ai personaggi più noti (Konstantin Tsiolkovsky, Robert Hutchings Goddard e Hermann Oberth), ci sono diversi nomi che vanno citati in quanto in questo periodo hanno dato un contributo importante alla ricerca.

 

Cartolina commemorativa francese del 27 maggio 1967 dedicata a Robert Esnault-Pelterie.

 

 

Tra i personaggi che hanno fatto la storia dei primi anni del ‘900, il francese Robert Albert Charles Esnault-Pelterie è considerato uno dei pioniere del volo spaziale e uno dei fondatori della missilistica e astronautica moderna.

Nella mente del pubblico all'inizio del XX secolo, la missilistica e l'esplorazione dello spazio appartenevano più al regno della fantascienza che al campo della ricerca "seria". A quel tempo l'artiglieria aveva decisamente vinto la competizione contro i missili militari.

Fu in questo momento che visionari e pensatori isolati, compresi i dilettanti, abbozzarono il concetto di volo spaziale. I dettagli tecnici dei missili e dei viaggi spaziali avevano una credibilità precaria. Di conseguenza gli intellettuali dell'epoca li consideravano ridicoli. La parola astronautica non esisteva ancora. In realtà, la letteratura aveva utilizzato la parola astronauta  ma la parola astronautica era sconosciuta come termine di scienza e ingegneria.

La credibilità che aveva Esnault-Pelterie come ingegnere esperto e di pioniere dell'aviazione lo aiutarono ad ottenere l'accettazione da parte del pubblico scientifico tradizionale anche in una materia nuova come l’astronautica. 

 

Robert Esnault-Pelterie, 1881-1957, uno dei quattro grandi pionieri dello spazio, introdusse la parola astronautica. Il francese Esnault-Pelterie, noto anche con le iniziali REP, si laureò in ingegneria all'Università della Sorbona. Fu il quarto uomo in Francia ad ottenere la licenza di pilota e diede un notevole contributo allo sviluppo degli aeroplani. Divenne un affermato inventore, ingegnere e scultore.

Il 17 gennaio 1908 quando un piccolo gruppo di pionieri, tra cui Louis Blériot, Louis Bréguet, Gabriel Voisin e Robert Esnault-Pelterie, fondò la Chambre Syndicale des Industries Aéronautiques. L'obiettivo chiaramente dichiarato era quello di dare un'immagine industriale e commerciale ad un'attività che fino ad allora era stata considerata un passatempo. Nel 1958 l'ente ampliò le sue attività allo spazio. Il nome attuale - GIFAS (Groupement des Industries Françaises Aéronautiques et Spatiales) è stato adottato nel 1975.

  

 

 

Pur non conoscendo gli studi del 1903 di Tsiolkovsky ed essendo interessato ai voli nello spazio, nel 1913, Pelterie presentò l’equazione del razzo e calcolò le energie necessarie per raggiungere la Luna e i pianeti vicini. In questo studio propose l’uso dell’energia atomica, usando 400 kg di radio per alimentare un veicolo interplanetario.

In qualità di scienziato, Esnault-Pelterie sottolineò l'importanza di affrontare le basi fisiche del volo spaziale.

 

Numerosi autori hanno reso un uomo che viaggia da stella a stella un soggetto di finzione .... Nessuno ha mai pensato di ricercare i requisiti fisici e gli ordini di grandezza dei fenomeni rilevanti necessari per la realizzazione di questa idea ... Questo è l'unico scopo del presente studio. (Esnault – Pelterie 1913)

 

Nella sua conferenza, Esnault-Pelterie discusse l'accelerazione di un razzo e derivò l'equazione del razzo. Considerò le proprietà energetiche della nitrocellulosa, della miscela di idrogeno-ossigeno e del radio come propellenti. Quindi ha fornì stime degli incrementi di velocità e dei tempi di volo richiesti per viaggiare sulla Luna, Venere e Marte e i requisiti per il propellente per tali missioni. 

La conferenza di Esnault-Pelterie e la successiva pubblicazione divennero il primo passo significativo nella "legittimazione" scientifica del volo spaziale.

 

Il signor Esnault-Pelterie, il quale è uno scienziato serio, conosciuto e stimatissimo, ha letto uno degli scorsi giorni alla Società di Fisica qui a Parigi,una memoria assai diffusa ed assai ponderata in cui ha esposto il problema e ne ha dato, almeno in teoria,una soddisfacente soluzione. Esiste un motore capace di assicurare la propulsione di congegno nel vuoto interplanetare, oppure non c’è altro procedimento che quello, piuttosto semplicista, proposto da Verne, di un enorme proiettile? Si, risponde il professore Esnault-Pelterie, questo motore esiste o almeno il principio su cui potrebbe fondarsi, ad esempio è il razzo, altrimenti detto il motore a reazione. […]

Il viaggio si dividerebbe in tre fasi…naturalmente senza stazioni. La prima , acceleramento costante fino al lmite dell’attrazione terreste. La seconda, continuazione per inerzia fino al punto in cui comincia l’attrazione della Luna. La terza, caduta sulla Luna.

(La stampa, 9 marzo 1913)

 


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Erano passati diversi anni. L'8 giugno 1927 un altro importante gruppo di studiosi, la Società Astronomica Francese (Société astronomique de France), tenne la sua assemblea generale annuale nello splendido anfiteatro Richelieu dell'Università della Sorbona. Lì, Robert Esnault-Pelterie tenne una conferenza "L'Exploration par fusée de la très haute atmosphère et l'avenir des communications interplanétaires" (" Esplorazione missilistica dell'atmosfera superiore e del futuro delle comunicazioni interplanetarie"). La conferenza di Esnault-Pelterie suscitò vivo interesse.

In questi anni comparve nella vita di Esnault-Pelterie il giovane André Louis-Hirsch, 1899-1962, figlio di un importante banchiere parigino, che mostrò interesse per la scienza sin dalla tenera età infatti entrò a far parte della Società Astronomica Francese quando aveva solo 13 anni.

Sei mesi dopo la conferenza del 26 dicembre 1927, Esnault-Pelterie e Hirsch organizzarono una cena per discutere del futuro della scienza emergente dei viaggi spaziali. Diversi uomini di spicco si riunirono a casa della madre di Hirsch, tra cui i fisici Jean Baptiste Perrin (Premio Nobel per la fisica, 1926) e Charles Fabry, gli astronomi Ernest Esclangon e Henri Chrétien, il direttore del servizio idrologico della Marina francese e presidente della “La Società Astronomica Francese” Eugène Fichot, il Generale Gustave Ferrié e lo scrittore di fantascienza JH Rosny il Vecchio.

Gli ospiti si incontrarono per decidere  il nome che dovrebbe essere dato alla nuova scienza del volo spaziale. André Hirsch suggerì la parola cosmonautique (cosmonautica), ma non piacque. Quindi Esnault-Pelterie propose la siderazione, la parola strutturata in modo simile all'aviazione, ma non fu accettato. Quindi, lo scrittore Rosny propose la parola astronautique (astronautica). Era questo! Gli scienziati adottarono subito la parola.

In un mese, la Società Astronomica Francese pubblicò la versione ampliata (con un titolo leggermente modificato) della conferenza di Esnault-Pelterie del giugno 1927 in un supplemento speciale a un numero di marzo del suo bollettino (L'Astronomie ... Souplément, marzo 1928) e come un libro a parte " l'Esplorazione par fusée de la très haute atmosphère et la possibilité des voyages interplanétaires" ( " Esplorazione a razzo dell'altissima atmosfera e possibilità di viaggi interplanetari ") (Esnault-Pelterie 1928).

La parola astronautica apparve per la prima volta come termine scientifico e tra virgolette a pagina 64 di questo libro di Esnault-Pelterie.

Nella stessa cena ricca di eventi del 26 dicembre 1927, gli ospiti elaborarono anche il piano per stabilire un premio annuale in astronautica. Esnault-Pelterie e Hirsch fornirono i fondi, 5000 franchi all'anno per tre anni, alla Società Astronomica Francese per il Premio REP-Hirsch International Astronautics , o Prix REP-Hirsch 

 

Nel 1928 "La Stampa" riportò l’iniziativa di Esnault-Pelterie insieme al suo collega A. Hirsch. Definiti onesti signori e mecenati, per incoraggiare gli studi interplanetari fondarono un premio annuo di cinquemila franchi da assegnarsi, tramite la Società Astronomica Francese, all’autore del miglior progetto di veicolo interplanetario. Ma per dare il buon esempio, gli ideatori presentarono un progetto alla Società Fisica di Parigi un progetto che ricordava  quello di Giulio Verne. Avevano immaginato una specie di proiettile mosso da un motore a reazione.

La Società formò un Comitato di eminenti scienziati per assegnare i premi.  Il primo REP-Hirsch Award è andato nel 1929 a Hermann Oberth per il suo libro " Wege zum Raumschiffahrt " ( Percorsi per viaggiare nello spazio ) (Oberth 1929). I premi furono assegnati fino al 1939 e giocarono un ruolo importante nello stimolare lo sviluppo della missilistica. 

  

 

Due anni dopo, nel 1930, Esnault-Pelterie scrisse un trattato completo sulla missilistica e sui voli spaziali dal titolo "L'Astronautique" presentando la nuova scienza in modo coerente e dettagliata: discusse  il movimento dei razzi nel vuoto e nell'aria; parlò della termodinamica applicata ai processi di combustione di varie combinazioni combustibile-ossidante; sottolineò le proprietà eccezionali dell'idrogeno come propellente. Esnault-Pelterie delineò delle possibili applicazioni missilistiche, inclusi gli studi sull'aurora boreale e sull'alta atmosfera, le missioni sulla Luna e sui pianeti. Suggerì delle ruote di reazione per il controllo dell'assetto dei veicoli spaziali e discusse gli effetti del volo spaziale sugli esseri umani.

 

Esnault-Pelterie era principalmente interessato all'astronautica teorica. Tuttavia, avviò lo sviluppo pratico di motori a razzo a propellente liquido. Nel 1931, Esnault-Pelterie dimostrò che un motore funziona con benzina e ossigeno liquido. 

 

 

Sebbene l'interesse principale di Esnault-Pelterie fosse l'astronautica teorica, era ben consapevole delle implicazioni militari della missilistica. Il 20 maggio 1929, propose al generale dell'esercito francese Ferrie un piano per lo sviluppo di missili da bombardamento balistici contro i quali non poteva immaginare alcuna difesa.  Stava pensando a qualcosa di simile alle future V-1 e V-2 della seconda guerra mondiale. "Inoltre." aggiunse, "le installazioni a terra necessarie non comporterebbero grandi spese e sarebbero senza dubbio infinitamente meno gravose che se si trattasse di trasportare lo stesso carico con gli aeroplani".

La sua proposta portò alla nomina dell'ingegnere generale JJ Barre ai suoi laboratori nel 1931, che a sua volta portò a lavori approvati dalla Commission des Poudres de Guerre a Versailles prima sui motori a benzina a ossigeno liquido, poi sui motori a perossido di azoto-benzene, e uno alimentato da ossigeno liquido e tetranitrometano. Nell'ottobre 1931 (durante) i test dell'ultimo, si verificò un incidente, facendo perdere quattro dita a Esnault-Pelterie.

Nel 1934 fu concesso un contratto di studio a Esnault-Pelterie dalla Direction des Etudes et Fabrications d'Armement sotto la supervisione generale dell'ingegnere generale Desmazieres. Oltre al lavoro con razzi liquidi, furono sviluppati razzi a propellente solido da 80 mm la cui applicazione doveva essere quella di accelerare le bombe.  

Si continuò nello sviluppo del missile francese sporadicamente e senza risultati conclusivi fino allo scoppio della guerra.

 

 

La guerra mondiale pose fine al lavoro di Esnault-Pelterie nel 1939. Dopo la guerra si stabilì in Svizzera.  Morì nel 1957.

 

 

 

La Stampa, 9 marzo 1913

La Stampa, 22 agosto 1928

La Stampa, 13 febbraio 1935

Robert Esnault-Pelterie – REP, From Astronautics to Cosmonautics, 2007

Robert Esnault-Pelterie (1881-1957), The pioneers

 

 


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