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Detriti marini in plastica e microplastiche

I detriti di plastica sono ormai onnipresenti nel mare.

 

L’utilizzo della plastica come sostituto dei materiali tradizionali è aumentato in modo esponenziale a partire dal 1950, ossia quando è iniziata la produzione della plastica su larga scala.

La durabilità è una caratteristica comune della maggior parte delle materie plastiche ed è proprio questa proprietà, in combinazione con una mancanza di volontà o l'incapacità di gestire efficacemente la plastica a fine del ciclo di vita ha provocato un problema globale.

Sin dai primi anni ’70, la letteratura scientifica lanciò l’allarme ma senza destare alcuna reazione. E’ solo negli ultimi dieci anni che il ha ricevuto la dovuta attenzione.

 

 

La produzione di materie plastiche è aumentato rapidamente dal 1950, con una produzione globale che ha raggiunto circa 311 milioni di tonnellate nel 2014. In molti settori le plastiche sono utilizzate sempre più al posto dei materiali più tradizionali, tra cui nell’edilizia, trasporto, articoli per la casa e imballaggi.

Vengono prodotte diverse varietà di polimero, ma in termini di volume il mercato è dominato da una manciata di tipi: polietilene (PE, alta e bassa densità), polietilene tereftalato (PET), polipropilene (PP), polivinilcloruro (PVC), polistirene (PS, compresi EPS espanso) e poliuretano (PUR). La maggior parte dei materiali plastici sono sintetizzati da combustibili fossili. L’imballaggio rappresenta circa un terzo della produzione, e gran parte di questo è stato progettato per il monouso.

Alle plastiche destinate ad applicazioni più durevoli possono essere addizionate con prodotti chimici al fine di migliorare le proprietà del materiale. Questi includono plastificanti per ammorbidire il prodotto, coloranti, resistenza ai raggi UV e additivi per ritardo di fiamma, una proprietà importante per le applicazioni nei trasporti e l'elettronica. Purtroppo alcune di queste sostanze chimiche sono nocive quando vengono rilasciate nell'ambiente.

 

 

 

Le microplastiche sono normalmente definite come piccole particelle o frammenti di plastica che misurano meno di 5 mm di diametro. Alcuni microplastiche sono volutamente realizzate per scopi industriali e domestici (microplastiche "primarie"). Queste includono anche le 'microsfere' utilizzate nei prodotti sanitari cosmetici e personali, come il dentifricio. Le microplastiche 'secondarie' sono create dagli agenti atmosferici e dalla frammentazione di oggetti in plastica di grandi dimensioni. La frammentazione può essere rafforzata da esposizione ai raggi UV.

E’ importante sottolineare che le plastiche contrassegnate come 'biodegradabile' non si degradano rapidamente in mare.

C’è notevole incertezza per quanto riguarda la provenienza delle plastiche che troviamo in mare. Alcune delle più importanti fonti terrestri di oggetti in plastica di grandi dimensioni (macroplastiche) sono: edilizia, articoli per la casa, l'imballaggio, il turismo costiero, e il cibo e l'imballaggio delle bevanda. Quanto di questo materiale entra nell'oceano dipende in gran parte dalla misura e dall'efficacia del trattamento delle acque reflue e dalla raccolta e gestione dei rifiuti solidi. Fonti terrestri di microplastiche includono: cosmetici e prodotti per la cura personale, tessili e abbigliamento (fibre sintetiche), trasporto terrestre (polvere da pneumatici), e produzione di plastica in quanto utilizzano pellet di resina plastica.

Una percentuale variabile di microplastiche passano attraverso gli impianti di trattamento delle acque reflue.

Le quantità e i tipi (dimensioni, forma, densità, composizione chimica) del materiali plastici, insieme ai punti di ingresso nell'oceano, determineranno in larga misura la distribuzione e l'impatto.

La raccolta e la gestione dei rifiuti solidi inadeguata viene considerata la causa principale della plastica che arriva al mare. I fiumi sembrano agire come veicoli per grandi quantità di macro e microplastiche, soprattutto dove i bacini servono centri urbanizzati o industriali. A queste si aggiungono le perdite da navigazione commerciale in correlazione con rotte di navigazione trafficate.

 

 

 

Le plastiche si distribuiscono in tutto l’oceano, dal Mar Artico all'Antartico. Ciò è dovuto alla durata delle materie plastiche ed alla facilità con cui le correnti superficiali portano le plastiche galleggianti. Le correnti marini hanno diverse caratteristiche persistenti come le cinque spirali sub-tropicali nell'Oceano Indiano, Nord e Sud Atlantico, Nord e Sud del Pacifico. Si tratta di aree con concentrazioni relativamente elevate di microplastiche galleggianti. Tuttavia le più alte abbondanze di materie plastiche (soprattutto di tipo macroplastico) si trovano nelle acque costiere, in particolare nelle regioni con:

- elevate popolazioni costiere con la raccolta dei rifiuti inadeguati e di gestione;

- pesca intensiva;

- elevati livelli di turismo costiero.

Molti tipi di plastica sono i grado di assorbire acqua di mare e sprofondare. Ad esempio, molto spesso il destino finale delle bottiglie vuote in PET è il fondo marino oppure la maggior parte degli attrezzi da pesca affonderanno se le boe di galleggiamento vengono rimosse. Per questo motivo gran parte dei detriti di plastica nell'oceano è fuori dalla vista, e rimarrà tale per il prossimo futuro. Questo è anche il motivo per cui non è stato possibile fare alcuna stima attendibile sulla quantità totale di plastica in mare.

Gli impatti delle macroplastiche sul biota sono noti. Immagini di un delfino impigliato in attrezzi da pesca, o lo stomaco di un giovane albatro morto pieno di oggetti di plastica sono note. Tuttavia, alcune delle specie interessate sono rare o minacciate. I macro-detriti possono anche causare danni agli habitat sensibili e ad alto rischio. Le microplastiche sono state trovate in molti pesci e specie di molluschi, e alcuni cetacei, ma questo impatto è molto più difficile da quantificare.

Alcuni tipi di plastica possono fornire un habitat supplementare agli organismi. Questo può avere implicazioni importanti, ad esempio, può essere un veicolo per introdurre specie non indigene, dimostrato sulla costa del Nord America come conseguenza dello tsunami giapponese nel 2011.

 

Le plastiche marine possono avere impatti sociali ed economici diretti. I detriti galleggianti rappresentano un pericolo per la navigazione.

Attualmente ci sono ancora limitate prove sugli effetti che le microplastiche presenti nei frutti di mare possano essere un rischio per la salute umana. Tuttavia, vi è grande incertezza circa i possibili effetti di particelle di plastica di dimensioni nanometriche, che sono in grado di attraversare le pareti cellulari.

 

Tuttavia, una soluzione più sostenibile nel lungo periodo si muoverà verso un'economia più circolare, in cui i rifiuti è stato progettato fuori del ciclo produttivo e l'uso, e la società adotta modelli di consumo più sostenibili. Esistono prove sufficienti che le materie plastiche e microplastiche marini stanno avendo un impatto inaccettabile per richiamare l'approccio precauzionale. Ciò significa che la società non dovrebbe aspettare fino a quando non vi è inequivocabile e quantificata la prova del grado di impatto prima di agire per ridurre gli ingressi di plastica verso l'oceano.

 

 

 

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UNEP (2016) Marine plastic debris and microplastics – Global lessons and research to inspire action and guide policy change. United Nations Environment Programme, Nairobi.

 

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